Cul es el misterio tras los icebergs turquesa de la Antrtida?

En 1988, el glaciologo Stephen Warren de la Universidad de Washington escal a uno de estos glaciares turquesa para analizarlo de cerca y qued maravillado: Lo que es ms sorprendente no es su color, sino ms bien su claridad, porque no tienen burbujas. Los icebergs ordinarios se originan como la nieve: se comprime bajo su propio peso para convertirse en hielo. El aire se queda bloqueado en forma de miles de burbujas. De ah que estos sean brillantes y nublados. Pero, claro, el hielo esmeralda no contiene burbujas, lo que sugiere que no se form con hielo glacial.

Para poder comprobarlo, Warren tom una muestra de un glaciar al este de la Antrtida, de la barrera de hielo de Amery, y lo compar con otras de sus expediciones a Australia de los aos 80. Y descubri que la coloracin jade se deba a que se trataba de hielo marino y no hielo glaciar. Lo normal es que los navegantes que surcan la Antrtida se encuentren con glaciares blancos, azules o a rayas, pero que sean verdosos es toda una rareza. En un primer momento, el equipo de Warren crey que las impurezas en el mar podran ser las culpables de transformar el hielo en ese color verdoso (quizs por culpa de partculas muertas microscpicas de plantas marinas y animales), pero las muestras volvieron a colocarles en el punto de partida: ambas mostraban contenidos similares de materiales orgnicos.

Jade iceberg, Australian Antarctic

Auscape/UIGGetty Images

No fue hasta que recibi la inspiracin de una oceangrafa cuando supo lo que podra estar pasando. Laura Herraiz-Borreguero, de la Universidad de Tasmania, descubri que el ncleo de la barrera de hielo de Amery presentaba casi 500 veces ms hierro que el hielo glaciar superior. Entonces, se pregunt si era posible que los xidos de hierro estuvieran convirtiendo esa tonalidad azul en un un verde oscuro. Y si as fuera, de dnde saldra tal cantidad? Estos compuestos son poco comunes en muchas regiones del ocano, pero Warren cree que la respuesta estara en la harina glacial (el polvo formado por los glaciares cuando chocan contra el lecho rocoso). Estas partculas erosionadas, ricas en hierro, fluyen por el agua y quedan poco a poco estancadas en el hielo marino hasta que se forma el glaciar.

Este hallazgo podra desempear un papel importante en la sostenibilidad de la vida de los ocanos, ya que el hierro es un nutriente clave para las plantas microscpicas que sirven de alimento a otros muchos organismos. Imaginad la importancia de que el propio mar est transportando hierro en forma de glacial desde la Antrtida hasta el ocano Austral. Sera un proceso crucial para la vida marina.

Como solo se trata de una hiptesis seguirn investigando en esta lnea y analizarn ms a fondo los niveles de hierro de varias muestras que puedan corroborar su ideario.

Fuente: IFL Science/QUO

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