Curiosidades de la lluvia

Una de las grandes preocupaciones de nuestros das es cmo va a ser el clima futuro. Cunto calor vamos a pasar? Llover ms o menos? Paradjicamente, hay aspectos del comportamiento de nuestra atmsfera que los cientficos desconocemos. Estas cuestiones se han hecho tan cotidianas que nadie se atrevera a ponerlas en duda.

Por ejemplo, nadie duda de la existencia de los huracanes; pero realmente no se conocen bien los mecanismos con que se desarrollan. O de la llamada gota fra y sus efectos terribles, pero para la que no se puede precisar, todava hoy, dnde y cundo van a ocurrir. En el fondo, estamos hablando de una misma cuestin: la complejidad del conocimiento de las nubes de tormenta.

Y en ellas, la dificultad de precisar la propia formacin de gotas de agua o cristales de hielo que permitirn, si se dan las circunstancias idneas, descargar en forma de precipitaciones. Dicho de otro modo: el ser humano, despus de dcadas de investigacin climtica, todava no ha logrado descifrar por qu se forman las nubes y por qu llueve. Se trata de un fenmeno que sigue siendo un elemento casi mgico para la ciencia.

Llueve ms que antes?

Desde la Antigedad se han intentado encontrar mtodos para explicar la formacin de la lluvia y para predecir de forma precisa cundo y dnde va a producirse. Y lo cierto es que se ha avanzado mucho en el pronstico del tiempo: las lluvias que proceden de borrascas y frentes tienen un porcentaje de acierto en la prediccin del 90-95%, y en las llamadas convectivas (de tormenta), el acierto es del 80%. En la actualidad es posible saber si va a llover o no en un amplio territorio y de forma fiable con cinco das de antelacin. Otra cuestin es la precisin en la hora exacta de dicha lluvia.

Otra pregunta frecuente que se hace mucha gente es: llueve ahora ms que antes? En principio, no. Los valores anuales de lluvia en las diferentes regiones espaolas siguen siendo los mismos que cuando se hace un anlisis comparado con los datos de dcadas anteriores. Realmente, lo que ha cambiado es la forma de llover: cae la misma cantidad de agua, pero en menos das. Y eso provoca que las precipitaciones sean ms intensas, incluso torrenciales, y causen daos.Respecto al modo en que se forma la lluvia, ha sido ms sencillo de comprender. Cuando el peso del agua suspendida en el aire dentro de las nubes no encuentra ninguna fuerza que la sostenga en el aire, cae como lluvia. Pero, por qu no siempre se condensa el vapor de agua del aire para formar nubes? Y por qu hay nubes que desarrollan lluvias y otras no?

Dos hiptesis

Esto es lo que convierte a la accin de llover en un proceso casi mgico todava no muy bien entendido. Bsicamente, hay dos teoras para explicarlo: unas sealan la necesidad de que el vapor de agua encuentre una partcula microscpica (llamada ncleo de condensacin) para poder adoptar la forma de gota. Dicha gota generalmente se congela debido a las bajas temperaturas que suele haber en las capas altas de la atmsfera y cae. Otras teoras sealan que el proceso principal de formacin de la lluvia depende del choque de unas gotas con otras (sin necesidad de que se congelen) lo que permite crear otras ms grandes en el interior de la nube, que terminan cayendo por la simple accin de su peso.

Hay tambin diversas formas de llover. Puede ser porque se desplaza una borrasca y descarga precipitaciones a lo largo de su trayecto, o porque se formen nubes debido al calor acumulado en el suelo y se encuentren con aire ms fro a pocos kilmetros de la superficie, lo que origina una nube convectiva, o de tormenta. Incluso puede llover sin caer agua de arriba abajo; es decir, puede hacerlo horizontalmente y no verticalmente, un fenmeno habitual en los bosques tropicales de frica, Asia y Amrica del Sur cuando el exceso de humedad ambiental condensa el vapor de agua a ras de suelo y forma bancos de niebla que ocultan la selva.

Pero la manifestacin ms curiosa de este tipo de lluvia horizontal es la que se produce en reas desrticas del mundo situadas en fachadas litorales por donde circulan corrientes marinas fras (Humboldt, Benguela).Son los llamados desiertos brumosos, donde la lluvia vertical es nula, pero por el contrario se desarrollan potentes bancos de nubes bajas (estratocmulos) que se desplazan hacia tierra, movidos por la brisa marina, y quedan anclados sobre las montaas prximas a la costa, donde permanecen horas antes de disolverse. La cuestin es utilizar el ingenio para poder aprovechar el agua contenida en esas nubes.

Y eso han hecho algunas comunidades en los desiertos de Atacama, Namibia y del Yemen. Se instalan mallas atrapanieblas sobre las laderas expuestas a la llegada de los estratocmulos que destilan su humedad sobre estas redes, lo que permite captar el agua, que posteriormente es conducida a las poblaciones. En Canarias, las nubes que desplazan los vientos alisios tambin chocan contra los relieves volcnicos y depositan su humedad en los rboles. En algunas localidades se construyen depsitos bajo ellos para almacenar el agua de esta singular lluvia.

Qu hacer cuando no llueve?

Desde el siglo XV hasta tiempos recientes en el mundo cristiano, la falta de agua solo encontraba remedio (o eso se crea) mediante rezos al santo o a la virgen patrona de una localidad. Son las llamadas rogativas pro pluvia o ad petendam pluviam. Todava hoy, en ciertas poblaciones de Espaa se realizan, y el proceso que les da origen se inicia cuando los agricultores detectan que la escasez de lluvia puede perjudicar a las cosechas. Si la Autoridad municipal decide que la situacin exige una rogativa, enva una delegacin a la Autoridad eclesistica de mayor rango, el obispo.

Pero estas rogativas sirven a la ciencia. Los investigadores trabajan con esta fuente documental para analizar las caractersticas climticas del pasado reciente. La frecuencia de estas ceremonias permite determinar el carcter hmedo o seco de un perodo cronolgico.Dejando al lado la fe religiosa, Estados Unidos, Rusia, Israel y algunos pases europeos han desarrollado diferentes mtodos para intentar crear lluvia.

El ms difundido ha sido el consistente en sembrar una nube con una sustancia cristalina (yoduro de plata) para que acte de condensador del vapor de agua existente en la nube, lo que permite aumentar el tamao de la nube inicial y, de este modo, la cantidad de agua suspendida en el aire, que antes o despus podra precipitar en forma de lluvia. El sistema es sencillo en su formulacin, pero resulta complejo y costoso en su desarrollo, porque no siempre se dan las condiciones necesarias en la atmsfera para llevar a cabo una siembra de una nube con estos cristales.

Y hay otro factor de riesgo: el yoduro de plata es una sustancia que puede provocar contaminacin de los suelos afectados por la lluvia creada. Por eso, China ha decidido impulsar nuevos ensayos de creacin de lluvia, si bien utilizando polvo microscpico originado de la pulverizacin de roca diatomita.

Si alguna vez llegsemos a crear lluvia continua, habramos provocado un cambio climtico de efectos ms inciertos que el proceso de calentamiento planetario: se eliminara la actual distribucin de zonas climticas de la Tierra tal y como se ha desarrollado en los ltimos milenios.

Fuente de alimento

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En Asia, las lluvias del monzn del verano han provocado el nacimiento de las llamadas civilizaciones del arroz, cereal que alimenta a millones de personas en pases como la India.

Paraguas vegetal

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Un nio usa una hoja de una platanera para proteger a su padre de la lluvia en la isla de Luzn. Durante el monzn, en Filipinas pueden registrarse precipitaciones de ms de 2.000 mm/h de agua durante das sucesivos.

La hora del amor

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La estacin de las lluvias es la poca en que se aparea la rana de ojos rojos (Agalychnis calidrays) de Amrica Central. El macho emite una especie de llamada nupcial que atrae a las hembras.

Perlas de agua

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Las gotas de lluvia quedan atrapadas en el musgo y forman este precioso espectculo.

Tengo el da torpe

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Cuando se acerca una tormenta, el aumento de la humedad en el ambiente hace ms difcil que las polillas puedan volar. La causa est en que, debido a las bajas presiones, el aire tiene menos densidad, y a estos insectos les cuesta ms batir las alas.

Un ave melanclica

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El buco de collar (Notharchus hyperrhynchus) es un pjaro acostumbrado al agua. Vive en el Amazonas, donde hay precipitaciones todo el ao, aunque junio y julio son los meses ms hmedos.


Desafo a la naturaleza

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Durante su campaa presidencial, Barack Obama dio varios mtines bajo la lluvia que contribuyeron a reforzar su imagen de lder casi mesinico.

Una ventana de sol

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Curioso fenmeno observado en Namibia. El cielo se va cubriendo de nubes de tormenta, pero queda encuadrado un pequeo pedazo de cielo en el que an brilla el sol.

Tomado de QIO

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