Los hongos son la materia prima delfuturo

Son una alternativa al cuero y a la carne, con un mayor aporte de fibra y una ausencia total de colesterol.  Se espera de ellos nuevos frmacos, biocombustibles y una solucin para reducir CO2 de la atmsfera. El futuro es de los hongos

Su presencia en la cultura humana se remonta a la noche de los tiempos. Desde la ms remota antigedad, los hongos del bosque se han usado como alimentos y frmacos. El hombre de las nieves, tzi, descubierto en la frontera talo-austriaca, llevaba, hace ms de 5000 aos, hongos secos en su equipaje como apoyo medicinal.

En la medicina tradicional china e india los hongos juegan un papel fundamental, y especies como Ganoderma lucidum son la base de importantes trabajos de investigacin en la bsqueda de glucsidos anticancergenos.

Un uso alternativo de los hongos es el que cuentan que hizo Agripina de la seta venenosa Amanita phalloides para agasajar a su hermano Calgula y, de paso, despejar el camino imperial a su hijo Nern.

Las necesidades del futuro

Hoy, los hongos se muestran ms importantes que nunca. El futuro de nuestra especie requiere una transicin ecolgica urgente, objetivo prioritario de la Unin Europea para alcanzar la neutralidad climtica en 2050. Para lograrlo, hay importantes iniciativas en marcha para recuperar la biodiversidad del planeta; para transformar el actual modelo alimentario en un sistema sostenible , y para impulsar la economa circular. Los hongos juegan un papel crucial si queremos que estos objetivos se cumplan.

Ellos son los principales descomponedores de biomasa, adems, son una fuente de protenas alternativa para la alimentacin de una humanidad que crece, y son esenciales para la estabilidad de los sistemas forestales.

Por todo esto, estn, ms que nunca, en el punto de mira de la ciencia.

En el grupo de investigacin de Gentica, Genmica y Microbiologa GenMic, de la Universidad Pblica de Navarra (UPNA) trabajamos desde hace treinta aos en la biologa molecular, la gentica y la genmica de las setas (basidiomicetos superiores), para desarrollar aplicaciones en estos campos.

Los hongos ms desconocidos

Hay dos grupos de hongos: los ascomicetos, que se presentan generalmente como organismos unicelulares (levaduras) o filamentosos (mohos), y los basidiomicetos, que producen cuerpos fructferos grandes (setas) asociados en su mayora a plantas formando micorrizas.

Los ascomicetos han sido ampliamente estudiados, ya que a este grupo pertenecen especies tan importantes desde el punto de vista tecnolgico como la levadura del pan, del vino y la cerveza (Saccharomyces cerevisiae), la levadura Candida albicans y el hongo filamentoso Aspergillus fumigatus, causantes, entre otras cosas, de infecciones oportunistas en humanos.

En el grupo de los ascomicetos tambin estn los productores de antibiticos, como la penicilina (Penicllium notatum), y la ciclosporina (Tolypocladium inflatum) o la lovastatina (Aspergillyus terreus), utilizada como medicamento contra el colesterol.

Sin embargo, el segundo grupo de hongos, los basidiomicetos, son mucho menos conocidos, y nuestro grupo de trabajo se ha especializado en ellos.

En busca de nuevos frmacos y productos industriales

En cualquier bosque de nuestro entorno, en otoo o primavera, se pueden ver en el suelo, o creciendo sobre los troncos de los rboles, diversos tipos de setas que reflejan una enorme red de filamentos invisibles.

Esta red es la biomasa vegetativa que forman las setas. De hecho, el mayor organismo vivo identificado en la tierra es un hongo basidiomiceto (Armillaria ostoyae) cuyo micelio cubre una superficie de ms de 900 hectreas en un bosque de Oregn.

La gran variedad de ecosistemas forestales con su diversidad de interacciones con plantas, animales, bacterias y otros hongos permite suponer que los basidiomicetos de estos ecosistemas, que aparecen como bisagra entre el reino vegetal y animal, han de producir una inexplorada variedad de enzimas y de metabolitos secundarios que pueden enriquecer el arsenal de frmacos y productos industriales del que actualmente disponemos.

Una de las lneas de trabajo de nuestro grupo es identificar esas enzimas de inters producidas por basidiomicetos para producirlas y usarlas en aplicaciones industriales o farmacuticas.

Atrapar el carbono imitando a los hongos

Los hongos son, junto con animales y plantas, el tercer grupo de organismos macroscpicos de nuestro mundo. Comparten con las plantas su inmovilidad, aunque, a diferencia de ellas, no son capaces de hacer la fotosntesis, por lo que deben descomponer la materia de su entorno para alimentarse.

Este sistema para obtener alimento hace de los hongos los principales agentes descomponedores de la biomasa vegetal, y les convierte en esenciales en el ciclo del carbono en los ambientes forestales.

Los hongos basidiomicetos han tenido un papel fundamental en la acumulacin geolgica de depsitos de carbono en forma de combustibles fsiles. Incluso se ha asociado la aparicin de un grupo de ellos (los llamados de podredumbre blanca) al fin de esta acumulacin y, por tanto, al final del periodo carbonfero. Esto refleja el enorme trabajo de reciclaje de biomasa en el planeta, a lo largo de toda su historia, que han desarrollado estos hongos.

Nuestro grupo ha colaborado intensamente con el Joint Genome Institute de la Universidad de California en proyectos de secuenciacin genmica y metagenmica de basidiomicetos. Queremos identificar nuevas variantes de enzimas y procesos que nos permitan comprender mejor el ciclo del carbono y desarrollar aplicaciones a partir de esas enzimas fngicas que intervienen en l.

Cultivar nscalos y trufas negras

Son un alimento rico en protenas y altamente apreciado en gastronoma. Sin embargo, a da de hoy, muchas especies no se pueden cultivar. El boleto (Boletus edulis), el nscalo (Lactarius deliciosus) y la trufa negra (Tuber melanosporum) son algunos ejemplos.

Hay otras especies que s se han logrado cultivar, como el champin (Agaricus bisporus), la seta ostra (Pleurotus ostreatus), la de cardo (P. eryngii), el Shiitake (Lentinula edodes) y muchas otras tambin muy apreciadas en la cocina y el mercado.

Nuestro grupo ha participado en el desarrollo de herramientas genticas y moleculares para mejorar el cultivo y la produccin de la seta ostra. Conseguimos la secuenciacin de su genoma en un proyecto de colaboracin internacional desarrollado en el JGI.

Ahora estamos trabajando para entender la compleja reproduccin de los basidiomicetos, y esto nos permitir desarrollar estrategias para su manipulacin y para inducir la fructificacin en cultivos de setas que hasta ahora slo se pueden recolectar estacionalmente.

Los biocombustibles como futuro

La seta ostra P. ostreatus es un hongo de podredumbre blanca (white rot) que degrada la lignina de la madera. Al degradarla, deja la celulosa accesible al ataque por otros microorganismos y enzimas.

Estas enzimas ponen a disposicin de los procesos fermentativos la enorme cantidad de carbono almacenado en la lignocelulosa: el principal depsito de carbono sobre la Tierra.

Este proceso es de enorme inters para el tratamiento biolgico de residuos vegetales y forestales que permitir la obtencin de biocombustibles de segunda generacin.

Nuestro grupo particip en la secuenciacin del genoma de Serpula lacrymans en un proyecto que permiti arrojar luz sobre el mecanismo por el que este tipo de hongos realiza su funcin ecolgica.

Nuevos alimentos y nuevos vestidos

Para terminar, miremos al futuro de la alimentacin y del vestido. Los hongos pueden producir nuevas protenas que complementen o sustituyan a las de origen animal en forma de suplementos o de base para producir alternativas a la carne con un mayor aporte de fibra y una ausencia total de colesterol.

Pero quiz un reciente avance espectacular ha sido la utilizacin de hongos para producir alternativas al cuero en la fabricacin no slo de complementos (bolsos de alta gama, zapatillas deportivas) sino tambin de lneas de moda como la presentada recientemente por Stella McCartney en Paris basada en el uso de cuero vegano de hongos.

Tomado de Quio

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